iliasElias Kafaoglou est écrivain et journaliste. Il a écrit un certain nombre d'essais et d'études sur des sujets allant de la littérature et de l'histoire grecque moderne à l'automobile et au football.

Parmi ses œuvres les plus récentes, Automobile grecque 1900-1940 (2013) et  Piéton - Un petit rebelle (2016).  L'été 2018, il a publié son dernier ouvrage, La démocratie à la plage – petit essai sur le bikini, dans lequel l'histoire du célèbre maillot de bain deux pièces, en particulier l'accent mis sur la manière dont il a été reçu en Grèce - par des citoyens ordinaires, des conservateurs religieux, la gauche militante, mais aussi les artistes et la Presse.

Elias Kafaoglou s’est entretenu avec notre publication Greek News Agenda* sur ses derniers livres: les automobiles, le bikini et, maintenant, les technologies numériques, qui font toutes partie de la modernisation de l’histoire récente et sont donc directement liées au concept même de démocratie.

Vous avez travaillé pour plusieurs médias, y compris des magazines spécialisés tels que 4Wheels. Comment cette expérience affecte-t-elle le choix du sujet de vos livres ?

Mon travail de journaliste pour des publications spécialisées n'a pas influencé mon choix de sujet. Mon engagement dans l'histoire de l'automobile grecque, tel que le percevait la société grecque, a commencé avant mon implication dans les magazines en question. Cependant, l’atmosphère générée par ces revues spécialisées a contribué au lien entre l’examen de la conduite automobile et l’axe de mon travail, par le biais de discussions avec des collègues plus âgés. Néanmoins, les recherches sur l'évolution de l'automobile en Grèce dans l'entre-deux-guerres ont essentiellement débuté à zéro, car les premiers travaux systématiquement documentés dans ce domaine, qui vont des années d'après-guerre aux années 1980, ont été publiés en 2009.

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Votre livre Automobile grecque 1900-1940 est une étude approfondie d’un sujet qui n’a été abordé par personne en Grèce. Pourquoi avez-vous choisi ces dates en particulier? À votre avis, à quel moment l'automobile grecque a-t-elle vraiment commencé à se développer ?

Dès le début, les véhicules à moteur ont été associés au progrès, à la vitesse, aux esprits libres et libérés. C'est un symbole et une marque de la modernité, et il a été reçu en tant que tel par la société grecque. C’est précisément cet accueil qui m’intéresse, principalement dans l’entre-deux guerres grecques, une ère de «modernité timide». La première période de l'automobile grecque fait référence au temps écoulé depuis le début des guerres des Balkans (1912-1913). Il semble que la première voiture à Athènes soit apparue en 1894 ou 1898. En 1905, nous avons la première chaussée à Athènes et, grâce à  Georges Theotokas, l’emblématique avenue Syngrou de la ville a été taillé pour la construction. En 1905-1906, nous avons les premiers constructeurs automobiles, quatre ans plus tard, la première voiture à Thessalonique fait son apparition, puis les premiers concessionnaires automobiles, tandis que les conducteurs sont également des ingénieurs automobiles.

Les besoins en matière de préparation à la guerre de 1912 à 1913 ont radicalement changé la conduite d’automobile: des automobiles ont été commandées, dont certaines à la pointe de la technologie, et de nombreuses voitures et leurs chauffeurs sont recrutés. Dès 1913, un bureau de l'automobile fut créé et le premier permis de conduire fut délivré, tandis que des ingénieurs grecs faisaient tout pour ouvrir des routes afin que l'artillerie puisse atteindre la position de tir. Nous ne pouvons donc pas examiner les tendances automobiles grecques, leur évolution dans le temps, sans étudier l’utilisation de la conduite automobile dans les opérations militaires grecques. Après les guerres dans les Balkans et l'incorporation de nouveaux territoires, le marché intérieur s'est développé, l'automobile est devenue une partie intégrante de la conscience publique et de nouveaux besoins en matière de transport sont proposés grâce au programme de modernisation du Premier ministre Eleftherios Venizelos.

Il faut également tenir compte du rôle des Alliés qui se sont installés à Thessalonique pendant la Première Guerre mondiale. Les troupes alliées ont construit un réseau routier de 900 km et laissé plus de 600 camions à Thessalonique, dont les acheteurs ont essentiellement fourni le matériel nécessaire aux premiers concessionnaires. Toutefois, le mouvement décisif en faveur de l’automatisation de l’armée grecque et donc, de la généralisation de l’automobile, s’est opéré au cours de l’expédition en Asie mineure. En juin 1921, l’armée a engagé environ 2 500 véhicules dans diverses formations desservies par 500 officiers et 3 000 soldats.

La science et la technologie, alors que nous approchons le mandat de quatre ans de Venizelos en 1928-1932, deviennent essentielles et font partie intégrante des priorités des hommes politiques, intellectuels, ingénieurs et entrepreneurs. Le 25 mai 1928, lors d'une allocution prononcée devant le Club libéral d'Athènes, Venizelos a exprimé son intention de transformer la Grèce par l'automobile et la construction d'un réseau routier national, les automobiles servant de levier à la croissance, objectif également proclamé par le Parlement grec. Au-delà de tout cela, à partir de 1936, tout est soumis aux préparatifs de guerre. C’est précisément ce type de développement qui m’intéresse, et faire de la recherche est toujours un exercice si heureux pour moi.

De nombreux écrivains et penseurs, tels que Honoré de Balzac, Arthur Rimbaud, et même Démosthène faisant référence à Nikovoulos, ont fait référence à l'importance de la marche. Voudriez-vous nous parler de la désignation du piéton comme "petit rebelle" ?

L'espace principalement public d'une ville, ce sont ses rues, ses avenues qui rendent une ville en perspective. Je pense que les rues éduquent l'œil, signifient un passage et, en même temps, une transition. Ils consistent en des lieux et des paysages de mémoire collective et d’expériences individuelles. J'aime revendiquer mon droit à la ville, moi qui aime les voitures. J'aime marcher, sentir le sol à chaque pas, composer la séquence des pas et des mouvements sur le trottoir et réécrire ainsi encore et encore l'espace public comme mon propre espace; être un marcheur passionné, écrire à ce sujet avec mes propres membres. Les piétons, je pense, pas à pas, rendent hommage à l’insouciance, aux mouvements tranquilles et au temps qui passe sans hâte dans un monde qui tourne à grande vitesse. En marchant, nous sommes exposés aux vents, comme les enfants et les amoureux. Ainsi, les piétons deviennent, par conviction, des petits révolutionnaires.

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"Abstrait", peinture de Giorgos Tougias (détail). Source: nikias.gr

Comment se fait-il que vous ayez traité d'un problème tel que le maillot de bain deux pièces, le bikini ? Quel est le lien entre le bikini et "la démocratie sur la plage" ?

Au début, c’était Nikos Engonopoulos et son poème «Un hymne de louanges aux femmes que nous aimons». Jadis, j’ai voulu pouvoir écrire quelque chose sur les femmes que j’aimais et que j’aimais beaucoup, mes «ports», nos «ports». Ensuite, le sable… Les traces des corps sont effacées par le sable, les fissures dans le sable des mots par les vents, dans le sable, le pays de l'oubli, les corps perdent leur mémoire. Les corps dans le sable ont leur propre signification - la mémoire du silence annihile le silence de mémoire.

Que veulent me raconter ces filles allongées sur le sable, que j'observais, habillées dans leur passion? En maillot de bain deux pièces, zones frontalières, qu'est-ce qu'elles essayaient de me dire? Puis les regards que je sentais, comme des mains qui se touchent, des abris de rêves; comment un objet du monde matériel pourrait-il poser des questions en son temps? Comment a-t-il été reçu à son époque? Comment l’Europe a- t-elle réagi au bikini, au cours du «Centenaire d’Or» de mobilisations et de contre-cultures, les enfants de Marx et Coca-Cola ?

Le bikini a été présenté le 5 juillet 1946, grâce à un ingénieur automobile français et bien sûr aux matériaux et compétences requis. N’oublions pas que l’apparition du bikini a fait la «une»  des journaux, quatre jours après qu’une bombe atomique ait explosé au-dessus de l’atoll de Bikini, dans les Îles Marshall, dans le cadre des essais nucléaires des États-Unis. C’est devenu un emblème permettant aux femmes de montrer leur corps - et, à cet égard, c’est le symbole absolu de la distinction sociale, dans la mesure où elles doivent dépenser de l’argent pour entretenir des corps convenable au bikini, mesure de la perfection conforme aux «corps sculptés».

Ainsi, les bikinis sont sexy et révélateurs, ils intriguent les fantasmes masculins, inséparables de la culture de la plage et emblématiques de l'insouciance, de la jeunesse et du confort. Un bikini met en valeur une beauté mortelle, mais aussi unit et divise, car il impose le respect envers le corps de la femme sur lequel il attire l’attention et rend le corps sur la plage désirable mais à distance; c'est un cas de style, mais aussi une déclaration importante de liberté. Ainsi, le bikini signifie la démocratie sur la plage, la démocratie des regards là-bas.

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Loukas Benakis, Mykonos, 1965. Source: Archives du Musée Benaki.

Quel est le caractère de votre étude (culturelle, sociologique ou anthropologique) et le modèle théorique qui l’a structurée ?

Les femmes choisissent de s'habiller selon leur temps, dans le contexte d'associations sociales particulières, et le bikini est associé aux mouvements de libération des femmes d'après-guerre ainsi qu'à la jeunesse en tant que catégorie distincte au pouvoir d'achat cherchant à obtenir l'indépendance de leurs parents.

Après la Seconde Guerre mondiale, la "révolution des consommateurs" s'est déplacée en Europe, le droit au temps libre a été renforcé, le droit à un congé payé a été obtenu et les plages de la Méditerranée ont été envahies par la foule, grâce également au développement de l'automobile. La culture des jeunes au cours de cette période devient une sorte de tendance mondiale. Les jeunes s'amusent, se rebellent, tombent amoureux, déclarent et défendent leur propre identité en Europe et en Grèce. Dans ce contexte, l’essor et la large diffusion du bikini sont envisagés sous l’angle des études historiques, ainsi que des études culturelles et sociales et de la mobilité, un nouveau domaine des sciences sociales.

Votre essai décrit le maillot de bain en deux pièces comme une icône révolutionnaire des années 50, 60 et 70. Quelle était l'attitude de la société grecque envers le bikini à l'époque ? 

La réception du bikini en Grèce a été similaire à celle du rock and roll: progressistes de gauche et conservateurs religieux ont réagi avec prudence, voire dénonciation pure et simple, à une époque de développement économique soutenu et de lutte pour la formation d'une conscience nationaliste.  C’était une ère de mouvements sociaux et de revendications populaires, de militantisme en faveur de l’éducation, les jeunes au premier plan devenant un facteur politique indépendant transformant les lieux publics en «espace de protestation».

La «décadence morale», le choix vestimentaire des jeunes, la gestion de leur corps à leur guise, les cheveux longs et le bikini sont tous devenus troublants et dérangeants, créant une «panique morale» à une époque où le pays était en train de secteur touristique et, année après année, un nombre croissant de ses habitants se connectent à la mer à des fins récréatives, une zone jusque-là ignorée en Grèce. À la fin des années 50, les corps sur les plages de Grèce étaient devenus des signifiants, porteurs de significations qui façonnaient progressivement leurs propres priorités, comme on pouvait le voir clairement dans le cinéma, la littérature et les magazines. La mode, bien sûr, exhortait les femmes à suivre ses tendances sur la plage également. Cependant, considérons ce qu'une fille de la campagne grecque ferait; porterait-elle un bikini pour montrer sa beauté ou serait-elle prudente, cette hésitation l'empêchant de le faire ?

Cette jeune femme suivrait-elle la tendance du bikini afin de devenir désirable / acceptée par d'autres jeunes, ou suivrait-elle la voie traditionnelle sans s'exposer? Les jeunes visiteurs en Grèce l'ont exhortée à se déshabiller pour rester branchée, mais son rôle de future épouse la décourageait de partir. En outre, les modèles de consommation occidentaux et les tendances de la mode, l'oisiveté et la paresse étaient identiques aux journalistes conservateurs et à leur discours idéologique dominant à l'époque, tandis que le nouveau code vestimentaire était synonyme de différenciation, de revendication d'indépendance et de volonté de faire partie d'un collectif différent, la structure autre que la famille et ses normes traditionnelles. Ainsi, le bikini peut être un excellent moyen de discuter des lignes de démarcation entre les comportements collectifs des formations sociales dans les années qui ont précédé la dictature (1967-1974). Les passions individuelles donnent souvent le ton sur les plages - et pas seulement là-bas - les années qui ont précédé les événements de mai 1968 (en France) et après les années du soi-disant "printemps raté".

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Anne Lonnberg dans le film "Girls in the sun", 1968, de Vassilis Georgiadis.

Quelle est votre vision de la mode ? Εst-ce qu'celle-ci suit ou façonne les tendances sociales ?

La mode façonne ses propres demandes dans la société et la société pose ses questions à la mode. Mary Quant, André Courrèges et Vidal Sassoon ont fait entrer la mode dans les rues, mais la principale tenue vestimentaire lors des mobilisations d'étudiants n'était pas le mini, mais le jean, le code vestimentaire principal de la jeunesse politisée.

Comment voyez-vous l'évolution des mentalités  des générations au cours des deux dernières décennies par rapport à la révolution technologique massive qui a façonné les "êtres numériques"? Y a-t-il des signes de doute, de nouvelles visions subversives ?

C’est la démocratisation des désirs que je voudrais conserver de "l’ère numérique". Il suffit d’aspirer à nos égaux et à nos compagnons d’aventure et d’espérer, car nous sommes prêts et complets. Savons-nous vivre en permettant aux autres de vivre? C'est le défi. De toute évidence, notre propre avenir dure longtemps, écrit dans un environnement numérique, même si je suis personnellement épris de papier à lettres vierge, car il y a toujours des moments et des lieux et des personnes qui attendent ceux qui en ont besoin, qui les méritent et en rêvent; parce que les fêtes d'amis font l'histoire.

* Interview accordée à Marianna Varvarigou | Traduit de l'anglais: Nicole Stellos

 M.V.